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El éxito detrás de Chilis y Macaroni Grill

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Brenda Vázquez | 06/19/2012

Periodista y fotógrafa con más de 10 años de experiencia cubriendo temas sobre Turismo, Negocios, Bienes Raíces y Salud. Vázquez comenzó su carrera en el periódico Tiempos del Mundo de Miami, Florida, y continuó su desarrollo profesional en los diarios de mayor circulación de Puerto Rico, además de diversas revistas especializadas. Cuenta con un bachillerato en Comunicaciones de la Universidad Sagrado Corazón y dos certificados de Redacción Periodística y Periodismo para Televisión de Florida International University y University of Miami, respectivamente.

macaroni grill chilis

 

Lo que comenzó con el primer Chilis de Condado en el 1993, se convirtió en una importante cadena de restaurantes en la Isla, que más adelante añadió varias tiendas de Romano’s Macaroni Grill, On the Border y recientemente  P. F. Chang’s China Bistro, que complementaron algunas de las opciones preferidas por el paladar puertorriqueño.

La pregunta  es ¿cómo estos restaurantes pertenecientes a International Restaurant Services, Inc. (IRSI), han logrado el éxito y continúan expandiéndose a pesar de la crisis económica que enfrenta la Isla?

Ramón Leal, vicepresidente sénior de IRSI, explica que los restaurantes de esta cadena mundial no han estado inmunes a la crisis, ya que como los demás comercios, han experimentado un aumento en los costos operacionales, especialmente en los alimentos y la energía eléctrica.

“Estamos gastando un millón de dólares más que el año pasado en electricidad. Por eso, muchos restaurantes locales, han tenido que cerrar. En nuestro caso, lo que se hizo diferente fue la decisión de no tomar los dividendos, dejándolos en las arcas de la empresa. Esos fondos se utilizaron para crecer con autofinanciamiento. Esto ayudó a evitar las deudas y a mantener los estándares de la calidad de la comida”, indica Leal, quien fungió como invitado en una cena realizada por el Capítulo de Puerto Rico de National Society of Hispanic MBA’s (NSHMBA), entidad  que fomenta el desarrollo profesional y el liderazgo hispano a través de la educación graduada.

Esta decisión fue muy acertada y tuvo un buen resultado, contrario a otros comercios que para sostenerse sacrificaron la calidad de sus productos abaratando costos, cambios que los consumidores no aceptaron.

Las compras en grandes escalas también han beneficiado los costos de los restaurantes de IRSI, ya que al comprar mucha cantidad los precios disminuyen. “’El 90% de los productos provienen de fuera de la Isla y buscamos calidad y buenos precios. No es lo mismo comprar cajas de churrasco que toneladas como las que nosotros compramos en Estados Unidos. En Dinamarca compramos un millón de libras de baby ribs. Somos muy efectivos en las compras y en las relaciones con nuestros suplidores”, comenta.

Publicidad y tecnología

La publicidad y el mercadeo también se negocian en conjunto para todos los restaurantes, logrando mejores costos. “Se invierte mucho en la televisión porque aquí funciona muy bien. Además, se invierte en tecnología para ser más eficientes en las oficinas con menos personal. También se subcontratan personas para realizar diferentes tareas”, indica quien también laboró en el desaparecido T. J. I. Friday’s.

La expansión

“Logramos el éxito con volumen, abriendo nuevos restaurantes. Con los costos más altos las ganancias se redujeron, lo que se balanceó con más ventas en nuevas tiendas. Así logramos un nivel de ganancia saludable, lo que nos dio fortaleza para maximizar las oportunidades. En los últimos dos años hemos invertido $20 millones”, relata el vicepresidente sénior.

La empresa ahora cuenta en Puerto Rico con 3,700 empleados, 140 gerentes, 28 restaurantes y pronto inaugurará un nuevo Romano Macaroni Grill en Mayagüez, además del segundo P. F. Chang’s China Bistro, varios Chilis y Romano’s Macaroni Grill.

Actualmente Chilis de Plaza Las Américas es el primero en ventas a nivel mundial, en el que se venden cerca de 800 platos del “especial del día”. Mensualmente cerca de 500,000 personas visitan a Chilis y en los pocos meses de apertura de P.F Chang’s China Bistro, ya se han atendido a más de 45,000 clientes.

El secreto de una buena administración

Para Leal lo principal para lograr un negocio exitoso, es saber todos sus detalles y si es posible trabajar en un lugar parecido primero para conocer a cabalidad la operación.

“Lo mejor es aprender en otro negocio antes de tener uno. También es esencial que el concepto te guste, que se venda algo que la gente quiera comprar, que se brinde un buen servicio y que el local esté bien ubicado”, aconseja el ejecutivo.

Lograr buenos acuerdos, también es importante según el punto de vista de Leal, quien advierte que una buena negociación debe comenzar por la renta del local. “Estos acuerdos son por muchos años, por lo que hay que lograr términos que beneficien a ambos lados. Tener a un socio confiable,no tocar el dinero de la empresa y guardar dinero para las vacas flacas es vital para el éxito. He visto muchos negocios cerrar por gastar el dinero de la compañía en cosas personales”, relata.

Mercado local

Conocer el mercado local es de gran importancia al momento de pensar en operar un nuevo negocio.  Algo que Leal conoce muy de cerca, ya que durante sus comienzos en Chilis fue el responsable de adaptar el menú al gusto puertorriqueño, añadiendo churrasco y variando los platos demasiado picantes.

“Al puertorriqueño le encanta el churrasco y le gusta el pique, pero prefiere añadírselo a su gusto. Por eso, insistí en que variaran las comidas con mucho pique y que vendieran churrasco. Al principio no estuvieron de acuerdo, pero luego los convencí y hoy el churrasco es la carne más vendida en Chilis”, explica recalcando que lo que funciona en Estados Unidos, no necesariamente funciona en Puerto Rico.

Adiestramiento

Para IRSI adiestrar a sus empleados en una prioridad que redunda en la excelencia del servicio, uno de los atributos de esta cadena de restaurantes de comida mejicana, italiana y china. De hecho, en la Isla hay un grupo de entrenadores certificados que recorren países como Panamá, El Salvador, Brasil, México, Perú, Alemania, Costa Rica y Venezuela, para adiestrar a los empleados de IRSI.

El resultado son empleados más comprometidos y el desarrollo de buenos gerentes. De los 140 gerentes actuales en la Isla, el 90% comenzaron en otras posiciones en la empresa, lo que confirma las oportunidades de crecimiento en la empresa. En el caso de los gerenciales, toman entrenamientos que les enseñan las responsabilidades y tareas de todas las posiciones como cocinero, mesero, bartender, etc.

“Además de entrenarlos, tenemos programas de bonificación y responsabilidad social con entidades como el Instituto Psicopedagógico de Puerto Rico, Hospital San Jorge y St. Jude Children’s Research Hospital, para que se integren a la comunidad”, señala el experto en restaurantes.

La contratación

Para el nuevo Romano’s Macaroni Grill en Mayagüez se entrevistaron a 1,800 personas para contratar a 220 empleados, ya que la empresa es muy estricta al momento de seleccionar un candidato.

“Se buscan los mejores porque se invierte mucho dinero en adiestrarlos. No tenemos tiempo para personas que no tengan el compromiso y las identificamos desde el principio.  En esta industria tiene que haber pasión por el servicio”, afirma Leal.

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